150 Años de Investigaciones de la Smithsonian en América Latina

Durante los últimos 150 años, los científicos del Smithsonian han encontrado un campo fértil para investigaciones y exploraciones en colaboración en América Latina. Expediciones es una ventana abierta los científicos de las Américas.

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Naturalistas de las Américas: Alexander Wetmore

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Wetmore at Riacho Pilaga, Argentina, 1920 Black and white photo of two men, Brother Apolinar Maria and Alexander Wetmore Alexander Wetmore, ornitólogo y paleontólogo aviar, fue el sexto secretario de la Institución Smithsonian (1945-1952). Mientras ocupó el cargo de biólogo en la Dirección de Estudios Biológicos de Estados Unidos, realizó un extenso trabajo en América Latina. En 1911 estuvo en Puerto Rico estudian do las aves y pasó los dos años siguientes viajando por Sudamérica, estudiando la migración de las aves por el continente.

En 1925 Wetmore fue nombrado subsecretario del Museo Nacional de Estados Unidos, donde prestó servicios du rante veinte años. En los años de la depresión y de la segunda guerra mundial hubo pocas oportunidades para realizar investigaciones sobre el terreno. Aun así, Wetmore se las arregló para hacer viajes cortos a Haití, la República Dominicana, Guatemala, México, Costa Rica y Colombia. En sus viajes de trabajo entabló muchas amistades con científicos latinoamericanos. Su extensa correspondencia con eruditos tales como Henri Pittier, el Hermano Apolinar María y Olivario de Pinto' condujo a un intercambio fructífero de especímenes e información entre la Smithsonian e instituciones latinoamericanas. En una carta que dirigió al secretario Charles Greeley Abbot en 1941, Wetmore seña ló que estaba muy complacido por haber conocido finalmente a Apolinar en Bogotá después de décadas de correspondencia.

Two sheets of handwritten letter from Wetmore to Abbot A photo of the tools Wetmore used for collection his specimens Wetmore se sumó a los esfuerzos de cooperación para la conservación de la naturaLw en América Latina con su nombramiento en 1940 como representante de Estados Unidos en el Comité de Expertos en Protección de la Naturaleza y Conservación de la Flora y la Fauna Silvestres, de la Unión Panamericana. Ese año fue también secretario general del Octavo Congreso Científico Americano. En 1946, en calidad de secretario de la Institución Smithsonian, supervisó la transferencia del centro de investigaciones de la isla Barro Colorado, en Panamá, a la Institución. Sumamente preocupado por la conservación de la flora y la fauna silvestres de América Latina, prestó servicios en la Sección Panamericana del Comité Internacional para la Conservación de las Aves.

Wetmore and Perrygo near Chico, Panama, 1949

A mediados de los años cuarenta, Wetinore inició un programa de investigación al cual dedicaría el resto de su vida. Entre 1946 y 1966 viajó a Panamá todos los años para realizar un estudio exhaustivo de los pájaros del istmo.

Title page Wetmore's book and a picture of two woodpeckers Drawing of male brown quetzal (bird) with long tail feathers Su trabajo culminó en la publicación de su obra maestra, The Birds of the Republic of Panama (el último de los cuatro tomos fue publicado en 1984, después de su muerte). Wetinore disfrutaba de sus prolongadas estadías en remotas aldeas indígenas, donde aprendía costumbres locales y métodos de caza. En esos lugares recónditos, al norteamericano desgarbado lo llamaban afectuosamente & laqno; Alejandro Grande. Trabajaba en estrecha colaboración con los científicos del país, y en 1973 fue bautizado en su honor un puente colgante sobre el río Bayano. También se hizo miembro honorario de muchos sociedades científicas Latino Americanas.

Wetmore donó su vasta colección de historia natural a la Institución Smithsonian: 26.058 pieles de aves y mamíferos de las Américas, 4.363 especímenes esqueléticos y anatómicos, y 201 nidadas de huevos de aves. Cincuenta y seis géneros, especies y subespecies nuevos de aves (tanto contemporáneas como fósiles), mamíferos, anfibios, insectos, moluscos y plantas fueron bautizados en su honor - repertorio que Wetinore llamaba su "zoológico privado." Fue el primero en describir 189 especies y subespecies de aves contemporáneas, principalmente de América Central y del norte de América del Sur. Había estudiado las avifaunas fósiles de Puerto Rico, Haití, Cuba y las Bahamas, y era un experto en aves del pleistoceno, ya extinguidas, de las Antillas. El paleontólogo aviar Pierce Brodkorb, al dedicarle en 1959 un ave fosilizada que había sido descubierta poco antes, dijo que Wetinore era el "responsable de todos los conocimientos anteriores sobre aves fosilizadas de las Antillas."

Honorary Membership Certificate belonging to Wetmore