150 Años de Investigaciones de la Smithsonian en América Latina

Durante los últimos 150 años, los científicos del Smithsonian han encontrado un campo fértil para investigaciones y exploraciones en colaboración en América Latina. Expediciones es una ventana abierta los científicos de las Américas.

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Alexander Wetmore

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Wetmore at Riacho Pilaga, Argentina, 1920 Alexander Wetmore, Sexto Secretario del Smithsonian, se interesó desde muy joven en la historia natural y publicó su primer trabajo sobre aves a los trece años. Recibió su B.S.de la Universidad de Kansas (1912) y su Maestría y Doctorado de la Universidad de George Washington (1916 & 1920).

En 1924 Wetmore entró al Smithsonian como Superintendente del Parque Zoológico y colaboró durante catorce años con el Bureau of Biological Survey (ahora U. S. Fish and Wildlife Service). En 1925, fué nombrado Secretario asistente del Smithsonian a cargo del Museo Nacional de los Estados Unidos, puesto que mantuvo hasta su nombramiento como Secretario en 1945. Wetmore se retiró en 1952 manteniendo el cargo honorario de Asociado de Investigación del Smithsonian (Research Associate of the Smithsonian), donde continuó su estudio de aves modernos y fósiles.

Considerado como el décano de los ornitólogos americanos, también trabajo extensivamente en el campo de la paleontología de las aves y como especialista en systematics. Su bibliografía consta de más de 700 títulos. Descubrió y describió 189 especies y subespecies de aves nuevos y obtuvo colecciones enormes de flora y fauna para el Smithsonian. Wetmore fue miembro del American Ornithologists Union (AOU) durante setenta años, y de otras organizaciones profesionales, y formó parte de comités científicos, así como de grupos de conservadores. Obtuvo la Brewster Medal del AOU en 1959, y el premio Elliott Coues en 1972. La National Geographic Society le otorgó en 1957 la medalla Hubbard en reconocimiento a sus cuarenta años como colaborador de la institución.

Durante toda su vida, Wetmore fue un incansable investigador de campo. Se inició como naturalista de campo con el Biological Survey. Estudió y obtuvo material de todas las regiones del continente americano: Norte América, Hawaii, Alaska, y sobre todo, de los trópicos americanos. Wetmore estudió la avifauna de Puerto Rico en 1911, y permaneció en Sud América de 1920 a 1921 estudiando las migraciones de aves entre los dos continentes americanos. Durante los años cuarentas, Wetmore inició un programa de investigación al que se dedicaría el resto de su vida. A partir de 1946, durante veinte años hasta 1966 viajaría anualmente a Panamá; para relizar un inventario exhaustivo de los aves del istmo. Su trabajo culminó en la publicacion de su magnum opus de cuatro volúmenes, The Birds of Panama.